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DOSSIER
TEMA: Métodos de investigación en ciencias sociales

La etnografía, una forma de sistematizar datos
12-09-2008

La antropóloga e investigadora Alison Spedding plantea que la etnografía es sólo una forma sistemática de recopilar datos e información sobre un fenómeno, un proceso o un hecho concreto. En sus años de docente investigadora en la Universidad Mayor de San Andrés (UMSA) ha visto algunas “obsesiones” de sus estudiantes en la aplicación de esta técnica.

En esta entrevista propone salir de algunos marcos rígidos para mejorar la recopilación de datos en el trabajo de campo.

¿La investigación en ciencias sociales admite tanto el método cuantitativo como el método cualitativo, pero qué “ventajas” puede ofrecer este último?
No es una cuestión de ventajas, depende de cuál es el tema o cuál es el objeto de estudio. Hay algunos temas que simplemente no se puede (medir) o, sí se pueden, los considero bastante postizos, como esas encuestas en que se responde “de acuerdo” o “en desacuerdo”. Los números son puestos de manera superficial. Si por ejemplo queremos hacer un estudio sobre religión, como en algunos censos, con la pregunta “¿usted, a qué iglesia pertenece?” o “¿de qué religión se declara?”, incluso el que se declara católico puede ser alguien que asiste religiosamente a misa los domingos o una persona que sólo va a matrimonios y entierros por obligación social. Por eso no lo veo en términos de si tiene ventajas o no, depende del tema que se propone investigar.

¿Entonces todos los temas son susceptibles de ser abordados por el método cualitativo?
Creo que sí, más bien el cuantitativo es limitado. Hay casos donde por razones lógicas e incluso epistemológicas no sería factible cuantificarlos y hay otros en que, aunque podría ser factible, en la práctica no lo es. Tengo el ejemplo de estudios de economía informal en Bolivia, específicamente sobre la actividad de los comerciantes, éstos tenían que reunirse con los investigadores y dividir los últimos 12 meses en cuatro trimestres, cada comerciante debía decir cuánto había ganado o gastado, el resultado es que decían con frecuencia que habían ganado menos de lo que habían gastado. Eso es algo difícil de creer porque los investigadores estaban empeñados en llenar las casillas (de la encuesta). (…) En circunstancias de empleo formal es más fácil establecer cuánto ha ganado, si es que guarda su dinero en una cuenta bancaria y tiene papeleta de pago, pero en la economía informal, donde se maneja el dinero en efectivo, puede ser forzado.

¿Qué le hace ser al método cualitativo lo que es?
El cualitativo establece qué cosas hay, cosas en el sentido más general, pueden ir desde creencias, opiniones, bienes materiales, actividades económicas, etcétera. El cuantitativo establece cuánto hay de cada cosa. Es por eso que al fin todo tiene que ser abordado en algún momento de manera cualitativa. Si vas a hacer estudios sobre ganadería, lo primero es establecer de manera cualitativa qué animales se crían en el lugar en cuestión, para luego ir a indagar cuántos hay de cada especie.

¿Entonces la investigación social admite este encuentro de métodos cuantitativo y cualitativo?
Sí. No necesariamente en la misma investigación, pero tiene que haber una base cualitativa para luego proceder a lo cuantitativo. En una investigación dada puede ser que la base cualitativa esté establecida de antemano.

¿Qué pasa con el uso de método etnográfico?
No sé si exactamente se trata de un método o no, tengo un cierto problema con el uso de método que hacen aquí, había sido como el discurso del método en Descartes.

¿Es un instrumento entonces?
Sí, al menos siempre he entendido como método algo que resulta de algo que aquí llaman técnicas.

¿Qué pasa con el instrumento etnográfico, cuál es su característica?
Es básicamente una descripción. Era por eso que Edmund Leach decía que los antropólogos son malos novelistas, porque la descripción etnográfica básicamente es como la clásica novela realista.

¿La etnografía tiene fases o un esquema general a seguir?
No tiene un esquema general, lo que se pone a describir es totalmente diferente en cada caso. Podrías hacer una etnografía de una campaña electoral, de las reuniones de los activistas, de los militantes y cómo van a pegar carteles u organizan sus concentraciones, etcétera, eso sería totalmente diferente a una etnografía dentro de un estudio sobre la medicina; ahí describirías las interacciones en el consultorio, etcétera.

Se dice que el instrumento etnográfico utiliza la entrevista o la observación participante…
No existe realmente un instrumento etnográfico; la etnografía es una forma de sistematización de los datos. En ese sentido puede ser una descripción de un hecho o un evento real, incluso, aunque es poco frecuente, hay también lo que podemos llamar etnografía sintética, quizás un ejemplo explícito de esto es “Irpa Chico”, de William Carter y Mauricio Mamani, donde ellos dicen “hemos inventado una familia ficticia y vamos a describir sus actividades, que es una síntesis de las típicas vivencias de las familias de la comunidad”. Hacen eso en vez de decir vamos a describir cada familia, porque cada una tendrá su particularidad.

¿El investigador necesita alguna destreza para interpretar los datos recopilados?
Más necesita destrezas en la recopilación que incluye buena memoria y no forzar los hechos, eso sobre todo en las entrevistas. Yo les digo, sobre todo a los estudiantes, la entrevista no es un examen. Ellos vienen obsesionados con que “tengo que hacer mi esquema de entrevista”, luego lo asumen como que tienen que enchufar ese listado de preguntas a todo el mundo y en todos los casos. Si al informante le entusiasma la pregunta siete y empieza a explayarse en eso, mucho mejor, no hay que obsesionarse con pasar a la pregunta ocho. Tampoco tiene que ser necesariamente la misma pregunta en todos los casos, se necesita flexibilidad.

Otra de las cosas que realmente importa es tener en mente a qué información quieres llegar, la manera en que presentas y formulas las consultas puede ser diferente para cada informante, según la situación. Muchos creen que si no haces la misma pregunta a todos, la respuesta no es válida, pero no es así.

¿También existen cuestiones a tomar en cuenta en la observación participante y no participante?
La buena memoria sobre todo, no es factible estar tomando nota delante de la gente, eso causa recelo. Hay ciertas situaciones sociales, por ejemplo una reunión sindical, donde muchos participantes traen su cuaderno y anotan, en ese contexto es normal que el investigador lo haga, pero en otros es raro y no es recomendable. Para mí, la dependencia de la grabadora tampoco ayuda porque la trascripción consume tiempo y muchas veces no se saca mucho beneficio, excepto que te interesen los giros lingüísticos o algo así. Tengo un alumno que está estudiando sobre vida religiosa en Chuquisaca, se le ha ocurrido ir con cámara de video para Semana Santa, el problema es que tiene una grabación detallada de la ropa, los colores, los colores de las flores en el santo, pero no tiene una información sociológica porque no se sabe quiénes están cargando los santos y quiénes forman parte de la procesión. Ese tipo de registro a veces resulta un estorbo porque estás pendiente de la cámara o la grabadora, no estás pendiente de la persona.

¿Qué otros aspectos se deben tomar en cuenta?
La entrevista no es un examen y también hay mucho fetichismo en torno a la encuesta, el hecho de conseguir un valor numérico no quiere decir que ese dato tiene mayor validez objetiva, aunque parece que algunas personas así lo creen.



 
 
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